Neco Williams: Hoe Liverpool weer een wereldback opleidt

Neco Williams NxGn
Getty/Goal
De achttienjarige Neco Williams begon bij Liverpool als vleugelaanvaller, maar raast tegenwoordig over de flanken als extreem talentvolle rechtsback.

Trent Alexander-Arnold is niet de enige Britse rechtsback die naam voor zichzelf maakt in Liverpool. Twaalf maanden geleden kenden alleen echte insiders de naam van Williams, maar twaalf maanden later heeft hij vijf wedstrijden en drie assists in de hoofdmacht op zijn naam staan.

Is hij dan een toekomstige ster? Misschien wel. "Het gaat behoorlijk snel", meldt Williams aan Goal. "Met de Onder-18 won ik de FA Youth Cup en een paar maanden later beleefde ik ineens mijn profdebuut. Dat was een behoorlijk grote stap!"

Williams snelle opmars komt zelfs voor zijn trainers als een verrassing. Ze wisten dat hij getalenteerd is, maar Jürgen Klopp is duidelijk onder de indruk van de manier waarop de achttienjarige zich aanpast. "Hij laat zien dat er een goede back aankomt. Dat helpt ons enorm in de toekomst."

Lees beneden verder

Net als Alexander-Arnold is ook Williams een relatieve laatkomer op de rechtsbackpositie. Hij was een spits in de jeugd, waar Liverpool hem als zesjarige al oppikte bij zijn lokale club Cefn United.

Als negenjarige kon hij naar Manchester United, maar zijn vader Lee liet hem als verstokte Liverpool-fan niet gaan. Hij en moeder Emma reden vier keer per week zo'n 160 kilometer heen en 160 kilometer terug om hun zoontje te laten trainen.

Williams moest het hebben van zijn enorme longinhoud en onverwachte acties. Daarom werd hij al snel omgeturnd tot rechtsbuiten naar mate hij verder kwam in de jeugdopleiding van the Reds.

Neco Williams Liverpool 2019-20

Pas bij de Onder-16 ontstond het idee om hem als rechtsback te posteren. Coach Barry Lewtas, nu verantwoordelijk voor de Onder-18, meende dat Williams er veel voordeel uit zou halen als hij het spel voor zich had en hij kreeg gelijk.

"Ik moet toen wel een goede wedstrijd gespeeld hebben, want ik mocht er blijven staan", lacht Williams nu. "Maar de rol van een full-back is flink veranderd de laatste jaren. Het draait nu misschien wel meer om aanvallen dan verdedigen, dus om eerlijk te zijn vind ik het net zo leuk als vleugelaanvaller zijn."

Williams groeide als back door onder Lewtas, toen Neil Critchley en daarna nog even onder Steven Gerrard. "Stevie was geweldig voor me", aldus Williams. "Toen hij erbij kwam was ik geblesseerd aan mijn rug en moest ik zes maanden toekijken."

"Bij mijn eerste wedstrijd kreeg ik meteen 90 minuten tegen Arsenal in de Youth Cup op Anfield. Dat was mijn eerste wedstrijd in het stadion. Hij gaf me zijn vertrouwen en na afloop zei hij dat ik de beste speler was geweest. Als je dat van zo iemand hoort, voel je je gigantisch groot."

Neco Williams Liverpool 2019-20

Zijn eerste wedstrijd in de hoofdmacht was ook tegen Arsenal, afgelopen oktober in de Carabao Cup. Het werd 5-5 en Liverpool won na strafschoppen. Williams hield zich aardig staande en gaf ook nog een assist op Divock Origi.

"Zo is Neco", meldt Critchley, die toen als coach inviel voor Jürgen Klopp en nu actief is als trainer van Blackpool. "Hij is heel consistent, laat zich niet afleiden door hoe de westrijd zich ontwikkelt, ten goede of ten kwade. Hij blijft gewoon gefocust."

"Hij heeft heel veel zelfvertrouwen, gelooft dat hij heeft wat nodig is en dat zie je terug in zijn manier van voetballen." Critchley is van mening dat Williams er klaar voor is. "Zijn persoonlijkheid komt steeds meer naar voren en je ziet dat hij makkkelijk aanpikt."

Williams is zelf vooral dankbaar voor de hulp van Adam Lallana, die bij de hoofdmacht al snel uitgroeide tot vertrouwenspersoon en rolmodel. "Hij stond gelijk voor mij klaar", aldus de jongeling. "Hij hielp me bij elke oefening, vraagt dingen en luistert naar me."

"Hij geeft je op je kop als je een bal verspeelt, maar als je iets goeds doet, is hij ook de eerste om je dat te zeggen. Het is geweldig om met zulke mensen te trainen. Hij heeft me zeker verder geholpen als speler."

 "Je hebt mensen nodig die je pushen en zorgen dat de lat hoog ligt. Lallana is daar heel goed in. Hij weet precies wanneer je een complimentje nodig hebt en wanneer hij je op je huid moet zitten. Zo stuwt hij je vooruit."

Neco Williams GFX

Williams moet zich in defensief opzicht nog verbeteren, maar in aanvallend opzicht zijn de vergelijkingen met Seamus Coleman, captain van Everton, treffend. "Hij overvleugelt aanvallers van de tegenstanders", aldus Critchley.

Dankzij een-op-een-sessies met Rob Jones zijn Williams' crosspasses enorm verbeterd. Niet iedereen kan een voorzet geven als Alexander-Arnold, maar Williams heeft in vijf duels al drie assists op zijn naam staan. "Ik val graag aan en creëer kansen", aldus de achttienjarige. "Dus ik wil zo veel mogelijk assists geven."

Het toekomstplan is ook helder: hard blijven werken, blijven verbeteren. "Hij ziet zichzelf nog niet als basisspeler", weet Critchley. "Maar hij wil al wel de man achter Trent zijn en dat is al een hele prestatie op zijn leeftijd."

Aan het einde van het seizoen - wanneer dat ook is - vertrekt Nathaniel Clyne, dus dan is de weg vrij voor Williams, die in de toekomst ook met Ki-Jana Hoever moet concurreren om het plekje op de bank.

"Spelen tegen de beste spelers gaat me alleen maar verder helpen", weet Williams. "Ik train vaak tegen Sadio [Mané], dus dat is hoe dan ook leerzaam. Elke dag tegen hem trainen maakt mijn een-op-een-keuzes zoveel beter!"

"Ik heb al enorm veel bijgeleerd sinds ik met het eerste mee mag trainen en ben veel volwassener geworden in mijn spel. Ik geniet van elke minuut hier!"

Sluiten